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El domingo de Pascua, una trabajadora de una planta de peces de 29 años se despertó con fiebre en su triple piso de New Bedford. María se sintió mareada y no podía oler nada. (No estamos usando su nombre completo para proteger su privacidad). Sus dos hijas estaban durmiendo a su lado. María fue a la cocina, se sirvió una taza de té, tomó Tylenol y vitamina C.

Al día siguiente, Maria fue llevada a Eastern Fisheries, donde ha estado limpiando bacalao desde febrero.

"Fui a trabajar y mi jefe me dijo: ‘Te sientes mal, ¿verdad?’," la nativa hondureña dijo.

"No puedes trabajar así", dijo su jefe. "Ve a la clínica".

En ese momento, dijo Maria, los trabajadores no usaban máscaras, no se tomaron temperaturas y no se implementaron medidas desinfectantes adicionales, pero los trabajadores trataron de mantener su distancia.

Maria pronto descubrió que dio positivo por COVID-19.

Estuvo en cuarentena durante 22 días y pensó que se había recuperado. Maria volvió al trabajo, pegando etiquetas en los envases lejos de otros trabajadores.

Ocho días después, un martes, "[la compañía] nos envió a hacer la prueba de coronavirus", dijo Maria.

"Me llamaron y me dijeron que había dado positivo nuevamente".

Maria ha estado sin trabajo por más de un mes. Ella dijo que su fiebre había bajado, pero que la tos, la falta de apetito y las noches de insomnio siguen siendo una lucha diaria.

"Cuando llegan las tardes tengo ganas de llorar", dijo Maria, anhelando estar con su madre en Honduras. "Esto es algo feo que te golpea".

Maria es uno de al menos 45 trabajadores esenciales de plantas de peces en el sureste de Massachusetts que, según un análisis de The Public’s Radio, contrajo o estuvo expuesto al coronavirus. Al menos uno está muerto.

La acción temprana probablemente limitó la propagación de COVID-19

Durante la pandemia, los defensores del lugar de trabajo temen que New Bedford, sede de la industria de procesamiento de mariscos más grande del país, siga a las industrias de procesamiento de carne y aves, predominantemente en el Medio Oeste, que ha visto al menos 14.200 trabajadores infectados o expuestos y 65 muertos, de acuerdo con la Unión Internacional de Trabajadores Comerciales y de Alimentos que representa a estos trabajadores.

Hasta ahora, no ha sucedido. Y los expertos en seguridad de los trabajadores dicen que las nuevas medidas de seguridad de COVID-19 implementadas por New Bedford el mes pasado podrían ayudar a proteger a los trabajadores y establecer un estándar en la industria nacional de procesamiento de alimentos, si se aplican adecuadamente.

"Esta orden de emergencia es un gran modelo para otros en todo el estado y en todo el país", dijo Jodi Sugerman-Brozan, directora ejecutiva de la Coalición de Massachusetts para la Seguridad y Salud Ocupacional (MassCOSH).

"Establece estándares muy claros de salud y seguridad que se crearon en asociación con los trabajadores y refleja sus demandas".

La medida para proteger a los trabajadores en New Bedford comenzó a mediados de abril después de que los trabajadores de las plantas de pescados escribieran una carta a casi 30 compañías que indicaban que los lugares de trabajo no eran seguros durante la pandemia. Hubo quejas de falta de equipo de protección personal y desinfectantes, así como de hacinamiento en las instalaciones.

"En esta área trabajamos muy de cerca", dijo en español Mirna Pacaja, trabajadora de una planta de peces en Atlantic Capes Fisheries. La instalación tiene una planta en el cercano Fall River. "[La compañía] no nos está dando el espacio de seis pies que se recomienda".

Pacaja, de 38 años, dejó su trabajo empacando vieiras a fines de marzo. Ella dijo, en ese momento, a los trabajadores no se les proporcionó máscaras ni se les tomó la temperatura.

"Si hacen cambios y arreglan las condiciones actuales, pueden salvar la vida de los trabajadores", dijo Pacaja. "Y no solo los trabajadores de las instalaciones sino también el público en general".

Alrededor del 15 por ciento de la población de New Bedford trabaja en la manufactura y casi el 20 por ciento son latinos, un grupo que se ve desproporcionadamente afectado por la pandemia. Estos grupos a menudo se encuentran en condiciones apiñadas, y los miembros de la familia a veces trabajan en diferentes instalaciones.

Algunos de estos trabajadores comenzaron a infectarse. Desde el 1 de abril, New Bedford cerró temporalmente ocho empresas debido a brotes de COVID-19, incluidas tres en plantas de procesamiento de pescado.

Los defensores del trabajo y los funcionarios de salud de la ciudad también estaban recibiendo llamadas de trabajadores de las plantas de pescados quejándose de las condiciones. El departamento de salud recibió casi 30 quejas relacionadas con COVID-19 en el lugar de trabajo en abril, en comparación con cinco quejas del mes anterior. Y la oficina del Procurador General del Estado se involucró, contactándose con los empleadores para asegurarse de que proporcionaran tiempo de enfermedad pagado y EPP adecuado a todos los trabajadores.

El 6 de mayo, el alcalde y el departamento de salud local emitieron dos órdenes de emergencia que ordenaban a las compañías que informaran a los trabajadores confirmados o sospechosos de COVID-19 al departamento de salud y exigían que las instalaciones industriales adoptaran procedimientos de seguridad para combatir la propagación del coronavirus.

"Observamos la experiencia de la industria del envasado de carne en el Medio Oeste", dijo el alcalde de New Bedford, Jon Mitchell. "Y queríamos asegurarnos de que estábamos haciendo todo lo posible para evitar un resultado como vimos allí".

Las medidas requieren que todas las fábricas, incluidas las plantas de procesamiento de pescado, tengan un oficial de salud y seguridad de COVID-19 para registrar las temperaturas de todos los trabajadores al comienzo de cada turno. Otras medidas incluyen reglas de distanciamiento social, equipo de protección personal emitido por la compañía y limpieza y desinfección periódicas de los espacios de trabajo.

Las compañías que no cumplan con las órdenes podrían enfrentar multas de hasta $300 por día por violación y posibles acciones legales.

Los trabajadores se sienten seguros bajo nuevas reglas

Las órdenes de emergencia han estado vigentes durante más de un mes, pero los funcionarios locales de salud ya están viendo cambios positivos. 

El cambio más notable es que el departamento de salud está viendo una disminución en las quejas de COVID-19 en el lugar de trabajo. Desde que las órdenes entraron en vigencia el 11 de mayo, se han presentado siete quejas al departamento en comparación con las casi 40 quejas recibidas en abril y principios de mayo.

"En mi trabajo, siento que todo se está haciendo con la higiene correcta", dijo Camila, una trabajadora de la planta de pescado en North Coast Seafoods. (Se cambió el nombre de la trabajadora para esta historia para proteger su identidad).

Al principio de la crisis, tenía miedo de infectar a sus hijos y a sus padres ancianos y esperaba que la instalación cerrara. Pero, dijo Camila, ahora se siente más segura en su trabajo. Los trabajadores reciben el equipo de PPE apropiado, las temperaturas se toman a diario y las instalaciones, incluidas las mesas de la cafetería, se desinfectan constantemente.

"Para mí, es seguro", dijo Camila.

Además, los empleadores y las agencias temporales que colocan a muchos trabajadores de plantas pescados en trabajos, ahora están obligados a tomar la iniciativa para prevenir brotes. Eso significa que los trabajadores ya no son responsables de cosas como traer sus propias máscaras o tomarse la temperatura antes de ir a trabajar.

Damon Chaplin, director de salud del Departamento de Salud de New Bedford, dijo que el cambio de responsabilidad ha ayudado a proporcionar una capa de protección para los trabajadores de las instalaciones.

"Teníamos varias industrias diferentes, haciendo diferentes niveles de limpieza y niveles de prácticas en el lugar de trabajo", dijo Chaplin. "Y queríamos asegurarnos de tener un nivel estándar de rendimiento en todos los ámbitos". 

Las órdenes de emergencia combinadas con una mayor disponibilidad de PPE y acceso a pruebas es lo que ha reducido la cantidad de quejas, dijo Chaplin.

La industria aún enfrenta desafíos

En ausencia de pautas federales aplicables para abordar la seguridad de los trabajadores industriales durante la pandemia, las ciudades se han visto obligadas a hacer lo que pueden con los recursos que tienen para controlar el virus.

Marcy Goldstein-Gelb, co-directora ejecutiva del Consejo Nacional para la Seguridad y Salud Ocupacional (National COSH), dijo que New Bedford respondió de una manera única y ambiciosa implementando sus órdenes de emergencia.

"He estado mirando las órdenes municipales de todo el país", dijo Goldstein-Gelb. 

Combinadas, [estas órdenes son] definitivamente las primeras de su tipo en tener estas disposiciones".

Pero la séptima ciudad más grande del estado también está luchando con problemas que subrayan los desafíos que enfrenta un solo municipio que trata de enfrentar una crisis nacional en su propia comunidad.

El seguimiento es uno de ellos. Los casos positivos de trabajadores de plantas de pescados no se rastrean a nivel local o estatal. (La Radio Pública, en un intento de obtener esta información, tuvo que confiar en los datos recopilados del Centro de Desarrollo Económico Comunitario, una organización local sin fines de lucro que presta servicios a la comunidad inmigrante de la ciudad).

New Bedford, una ciudad donde los latinos representan casi la mitad de todos los casos de COVID-19, tiene muchos trabajadores de plantas de pescados que no hablan inglés y algunos indocumentados.

Stephanie Sloan, subdirectora del Departamento de Salud de New Bedford, dijo que esta demografía ha dificultado el seguimiento de los trabajadores de plantas de pescados infectados.

En algunos casos, los trabajadores de las plantas de pescados no conocen el nombre de la instalación donde trabajan o simplemente le dicen a los rastreadores de contacto que trabajan en una casa de peces o proporcionan el nombre de la agencia temporal que los colocó en la instalación.

"No siempre recibimos una respuesta completa allí", dijo Sloan. "Y luego, para las personas que no podemos contactar, obviamente no tenemos esa información para ellos".

Debido a que no hay datos ocupacionales claros, la ciudad depende de las agencias temporales y las instalaciones para informar los casos al departamento de salud para evitar brotes.

Las órdenes requieren que las instalaciones designen un oficial de salud y seguridad para hacer el trabajo.

Y todavía existe una dependencia, dijo Sloan, de que los trabajadores denuncien violaciones de seguridad al departamento de salud, especialmente ahora, cuando el estado está reabriendo y comienza la temporada de procesamiento de pescado.

"Mientras todos nos estemos comunicando", dijo Sloan. "Podemos juntar las piezas y descubrir qué está pasando".

Nuevas normas presionan a los inspectores de la ciudad

Además de los problemas de seguimiento, New Bedford está luchando con la aplicación. Los inspectores de salud ya están bajo una gran carga de trabajo debido a la crisis.

Antes de la pandemia, los ocho inspectores de la ciudad eran responsables de auditar más de 500 establecimientos de alimentos y responder a las quejas generales de saneamiento de los residentes de la ciudad.

Ahora, estos mismos inspectores son responsables de hacer cumplir estas pautas en las 23 plantas de procesamiento de pescado, así como en otras 40 instalaciones de fabricación. Eso no incluye los 12 hogares de ancianos de la ciudad que se instalaron en una orden anterior.

Gail Joseph, inspector principal del Departamento de Salud de New Bedford, dijo que la parte más difícil del trabajo en este momento es tratar de obtener un horario de inspección de rutina. El equipo ha terminado la primera ronda de inspecciones de COVID-19 y el objetivo es realizar un seguimiento por semana.

Pero Joseph dijo que es inalcanzable.

"No me importa cuántas personas me das", dijo Joseph. “No hay forma de que hagamos todo de manera rutinaria. Las cosas cambian demasiado."

Los inspectores eran como los primeros en responder antes de que comenzara esta crisis. Los residentes presentaron una queja, ya sea un problema de vivienda, alcantarillado o roedores, y los inspectores les respondieron.

Ahora también son trabajadores de primera línea, dijo Joseph, y a pesar de las limitaciones, ella se siente bien acerca de lo que el departamento está haciendo para detener el virus.

"Es mi responsabilidad salir y ayudar a proteger al público", dijo Joseph. "[Las instalaciones] han recibido la ayuda y la han agradecido y me alegra que pudiéramos ayudar".

Cuando llegó la pandemia, se esperaba que el gobierno federal, que había emitido directrices para los lugares de trabajo, proporcionara los recursos necesarios para implementar esas directrices.

"En un mundo ideal, todo esto sería resuelto por el gobierno federal", dijo el alcalde Mitchell. "Pero hicimos lo que teníamos que hacer y lo que vimos ante nosotros fue una situación potencialmente peligrosa."

Pueblos y ciudades cuestionan la respuesta del estado

A nivel estatal, el gobernador de Massachusetts, Charlie Baker, publicó pautas de reapertura para las instalaciones de fabricación que siguen muchas de las recomendaciones hechas por el Centro para el Control de Enfermedades (CDC).

Pero el director ejecutivo de MassCOSH, Sugerman-Brozan, dijo que el plan COVID-19 del gobernador ha puesto demasiada responsabilidad en las ciudades para manejar las inspecciones.

"[El estado] básicamente pasa el dinero de la aplicación a las juntas locales de salud y municipios", dijo Sugerman-Brozan. "Muchos de ellos tienen muy poca capacidad para poder hacer el trabajo que debe pasar para inspeccionar y hacer cumplir estas regulaciones en toda su ciudad".

La ciudad de Chelsea, a aproximadamente una hora en automóvil de New Bedford, tiene la tasa más alta de casos de COVID-19 en la Commonwealth. Casi 40,000 residentes predominantemente latinos viven en el suburbio de Boston de 1.8 millas cuadradas. Es el hogar de la planta procesadora de carne más grande de Nueva Inglaterra y la segunda instalación de producción más grande del país.

La ciudad tiene dos inspectores de alimentos que fueron reasignados durante la crisis; desde auditar restaurantes hasta asegurar que las empresas esenciales siguieran los protocolos de seguridad COVID-19 introducidos a través de una orden ejecutiva local.

El administrador de la ciudad, Thomas Ambrosino, dijo que era una tarea manejable en un momento en que no había muchos negocios abiertos. Pero ahora, cuando el estado se acerca a su tercera fase de reapertura, los inspectores, dijo Ambrosino, se enfrentan a una tarea imposible.

"En un año no COVID, apenas llegamos a nuestros restaurantes para las revisiones anuales obligatorias que necesitan obtener", dijo Ambrosino. "Con la reapertura de todo en la ciudad, tenemos menos capacidad para hacerlo ahora".

La falta de poder de ejecución se ha convertido en un problema nacional. Las ciudades están lidiando con el impacto económico de la pandemia mientras tratan de contener el virus.

"Las ciudades necesitan inspectores adicionales para garantizar que las empresas cumplan con las directrices", dijo la Liga Nacional de Ciudades en un comunicado.

“Estos costos crecientes y los ingresos decrecientes son la razón por la cual las ciudades necesitan ayuda directa y flexible del gobierno federal. Las ciudades son esenciales para que nuestra economía vuelva a funcionar y para que funcione de manera segura ".

"Somos la caballería"

Mantener un flujo constante de comunicación entre todas las partes (plantas de pescados, agencias temporales y trabajadores) ha sido un desafío continuo para el departamento, dijo el director de salud Chaplin.

"Haremos lo mejor que podamos", dijo Chaplin. "Queremos que todos trabajen juntos para ayudarnos a notificarnos cuando está ocurriendo un clúster para que podamos responder".

El departamento está tratando de minimizar la carga de trabajo al hacer que la comunicación y la educación sean una parte crítica de cada interacción. De esa manera, las instalaciones se volverán lentamente más compatibles, lo que en teoría dará como resultado que las instalaciones de captura hagan algo bien en vez de algo mal.

Por ahora, es todo lo que tiene la ciudad.

"No podemos esperar a la caballería y esa ha sido la mentalidad [del alcalde] desde el principio", dijo Chaplin.

"Somos la caballería."

Nadine Sebai es la reportera de la Oficina de la Costa Sur de The Public's Radio. Puede comunicarse con ella en nsebai [at] ripr.org o en Facebook.