Hace aproximadamente un mes, la trabajadora de la planta de peces Yamileth Alvarado dice que ella y su equipo se reunieron en las instalaciones de Tichon Seafood en New Bedford para escuchar una presentación sobre cómo los trabajadores pueden protegerse de COVID-19. Un empleado del gobierno, a través de un traductor, les dijo lo que muchos de nosotros hemos estado escuchando durante semanas:

  • Mantenga seis pies de separación de todos en todo momento.
  • Lávese las manos.
  • Desinfectar todo.
  • No reutilices los guantes.

Alvarado sintió cierto alivio al pensar que la compañía comenzaría a tomar estas precauciones. "Pero todo continuó como cualquier otro día", dijo Alvarado a The Public’s Radio en español. "Nada ha cambiado."

"Estamos tan cerca el uno del otro que podemos escuchar a la persona que está a nuestro lado respirando", dijo Alvarado. "Y hoy en día [dado COVID-19] no es así como deberían ser las cosas".

Los trabajadores reciben mangas, mallas para el cabello y dos pares de guantes de látex cada semana, dice la procesadora de pescado de 32 años. Cualquier otro equipo de protección, como máscaras, debe comprarse con una moneda de diez centavos de los trabajadores. Y lo básico, dice Alvarado, es difícil de encontrar. No hay desinfectante para manos y solamente una botella de alcohol en aerosol en la entrada de la instalación donde los trabajadores se congregan.

"A veces ni siquiera hay jabón para lavarnos las manos", dijo. "[La compañía] no nos trata como merecemos ser tratados porque somos nosotros los que seguimos trabajando a pesar de todo lo que está sucediendo.”

Alvarado recientemente dejó de trabajar cuando no pudo cuidar a sus tres hijos pequeños, pero dice que ahora se preocupa por sus compañeros de trabajo. Tichon Seafood no estuvo disponible para hacer comentarios a pesar de las reiteradas solicitudes por teléfono y correo electrónico.

A medida que una oleada de casos de COVID-19 continúa extendiéndose, los trabajadores de procesamiento de mariscos en todo el sureste de Massachusetts están planteando preocupaciones similares sobre las condiciones de trabajo inseguras durante la pandemia.

Un grupo de trabajadores de plantas de pescado, que procesan una variedad de productos del mar que terminan en platos de comida en todo el mundo, envió una carta a casi 30 empresas el lunes instándoles a implementar mejores estándares de seguridad para los trabajadores.

Hay quejas de falta de equipos de protección personal y desinfectantes, así como de hacinamiento en las instalaciones. Los defensores del procesamiento de pescado temen que si eso continúa, las instalaciones podrían comenzar a ver un brote de COVID-19 entre sus trabajadores.

Adrián Ventura, director de un grupo de inmigrantes sin fines de lucro llamado Centro Comunitario de Trabajadores, dice que conoce a casi 11 trabajadores de plantas de pescados que han contraído coronavirus.

"[Una trabajadora] tiene miedo de perder su trabajo porque [contrajo el virus]", dijo Ventura en español.

La oficina del alcalde de New Bedford, Jon Mitchell, dice que es la primera vez que escuchan estas preocupaciones de los trabajadores de las plantas piscícolas. El coronavirus ha afectado a las ciudades de New Bedford y Fall River, donde viven y trabajan muchos de los empleados de peces. El condado de Bristol tiene casi 1,400 casos confirmados de coronavirus.

"En este momento, realmente no se puede separar la salud de los trabajadores de la salud pública en general", dijo Thomas Smith, director ejecutivo de Justice at Work, que brinda servicios legales a trabajadores inmigrantes de bajos ingresos.

Justice at Work ayudó al grupo de trabajadores de las plantas de pescados conocido como Pescando Justicia a preparar la carta a los procesadores de mariscos esta semana. El grupo se ha peleado con la industria de procesamiento de productos pesqueros a lo largo de los años en una serie de temas, incluyendo reclamos de acoso sexual, ambiente de trabajo hostil, violaciones de horas extras y falta de tiempo por enfermedad.

Esta semana, los trabajadores de procesamiento de mariscos en el sureste de Massachusetts presentaron una demanda colectiva contra una agencia temporaria, alegando que Workforce Unlimited, con sede en Rhode Island, no permitió que sus empleados recibieran un pago por tiempo de enfermedad y viola la ley de Massachusetts. Los trabajadores están buscando el pago atrasado por el tiempo de enfermedad tomado en los últimos tres años.

La abogada Rachel Smit, del bufete de abogados Fair Work, representa a los trabajadores. Ella dice que es fundamental que los trabajadores sepan que no tienen que elegir entre ir a trabajar o enfermarse, especialmente durante la actual pandemia de COVID-19.

"Si un empleador no proporciona tiempo de enfermedad pagado a sus empleados", dijo Smit. "Luego, existe un gran desincentivo para que los trabajadores se queden en casa cuando estén enfermos o estén preocupados de que hayan estado expuestos al coronavirus".

Las mayores instalaciones de procesamiento de mariscos en la costa sur, incluidas Blue Harvest, Atlantic Capes, Eastern Fisheries y JT Sea Products, se negaron a comentar sobre las acusaciones planteadas por los trabajadores de las plantas de pescado en la carta. Pero en una entrevista con The Public’s Radio la semana pasada, el CEO de Blue Harvest, Keith Decker, dijo que la planta ha establecido una serie de protocolos para proteger a los trabajadores, que incluyen turnos asombrosos, instalar estaciones de desinfección de manos y preguntar a los empleados cómo se sienten antes de ingresar a la planta.

"Estamos siendo muy cautelosos acerca de quién puede ingresar a las instalaciones", dijo Decker. "Un trabajador, si tiene una alta exposición, podría cerrar su operación de procesamiento por completo".

Un portavoz del Departamento de Salud del estado dijo que el estado aún no ha recibido quejas directas sobre las condiciones de trabajo en las plantas y que lo investigará. Cualquier persona con inquietudes sobre la salud pública debe comunicarse al Departamento de Salud al teléfono: (508) 991-6199.

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¿Eres un trabajador de una planta pesquera? Queremos escucharte y saber de ti. Puede llamar o mandar un mensaje de texto a Nadine Sebai al (508) 441-4636 o enviarle un correo electrónico a nsebai@thepublicsradio.org.